Bigelow Moon Habitat

Sundancer fue el tercer hábitat espacial prototipo propuesto que Bigelow Aerospace pretende lanzar, y el primer módulo expandible con calificación humana basado en la tecnología TransHab adquirida de la NASA. Debía haberse utilizado para probar y confirmar los sistemas utilizados en los esfuerzos de la estación espacial comercial de la compañía durante los primeros años de la década de 2010, y si tenía éxito, habría formado la primera pieza de la estación espacial comercial propuesta.

Bigelow Aerospace es una empresa privada fundada por el magnate hotelero Robert Bigelow con el objetivo de fabricar estaciones espaciales para uso comercial. La compañía tiene su base y fábrica de ensamblaje cerca de Las Vegas, con una planta de construcción en Houston y oficinas en Washington D.C.

La compañía prevé que las tecnologías que está desarrollando baje los costes de acceso al espacio. Esperan que la reducción de precios permita que otras empresas privadas les compren las estaciones para fines comerciales (hoteles, fábricas, etc.). La idea clave en la que Bigelow Aerospace basa su diseño es que sus módulos no son rígidos sino expandibles. El módulo se lanza al espacio plegado y, una vez allí, se expande hasta alcanzar su tamaño definitivo. Este sistema permite que, para el mismo peso, un módulo inflable sea mucho más grande que uno rígido.

Los hábitats inflables o los hábitats expandibles son estructuras prefabricadas capaces de soportar la vida en el espacio exterior, cuyo volumen interno aumenta después del lanzamiento. Con frecuencia se han propuesto su uso en aplicaciones espaciales para proporcionar un mayor volumen de espacio vital para una masa determinada.

El primer diseño formal y la fabricación de un hábitat espacial inflable fue en 1961 con un diseño de estación espacial producido por Goodyear (aunque este diseño nunca fue volado). Una propuesta lanzada en 1989 por la División de Sistemas Humanos del Centro Espacial Johnson delineó un puesto lunar de habitat esférico de 16 metros (52 pies) de diámetro que estaba parcialmente enterrado en la superficie lunar.

Se propuso un módulo inflable llamado TransHab (un acrónimo de Trans Habitation) para la Estación Espacial Internacional, y más tarde la empresa privada Bigelow Aerospace revivió el diseño para su uso en una serie de posibles aplicaciones civiles y comerciales.

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